Accueil > Bombe Atomique, Curiosa, Texts in English > Albert Einstein, Lettre au Président Roosevelt, 1939

Albert Einstein, Lettre au Président Roosevelt, 1939

Il faudra la persévérance de Léo Szilard, Edward Teller et Eugene Wigner (Juifs hongrois) pour persuader Einstein de signer la lettre qu’ils avaient rédigée afin convaincre le Président Franklin Roosevelt des dangers que pouvait représenter la mise au point de l’arme atomique dans l’Allemagne nazie.

Monsieur,

Un travail récent de E. Fermi et L. Szilard, dont on m’a communiqué le manuscrit, me conduit à penser que l’uranium va pouvoir être converti en une nouvelle et importante source d’énergie dans un futur proche. Certains aspects de cette situation nouvelle demandent une grande vigilance et, si nécessaire, une action rapide du gouvernement. Je considère qu’il est donc de mon devoir d’attirer votre attention sur les faits et recommandations suivantes :

Au cours des quatre derniers mois, grâce aux travaux de Joliot en France et ceux de Fermi et Szilard en Amérique, il est devenu possible d’envisager une réaction nucléaire en chaîne dans une grande quantité d’uranium, laquelle permettrait de générer beaucoup d’énergie et de très nombreux nouveaux éléments de type radium. Aujourd’hui, il est pratiquement certain que cela peut être obtenu dans un futur proche.

Ce fait nouveau pourrait aussi conduire à la réalisation de bombes, et l’on peut concevoir – même si ici il y a moins de certitudes – que des bombes d’un genre nouveau et d’une extrême puissance pourraient être construites. Une seule bombe de ce type, transportée par un navire et explosant dans un port pourrait en détruire toutes les installations ainsi qu’une partie du territoire environnant. On estime néanmoins que des bombes de cette nature seraient trop pesantes pour être transportées par avion.

Les Etats-Unis n’ont que de faibles ressources en uranium. Le Canada est assez bien pourvu, ainsi que l’ancienne Tchécoslovaquie, mais les principaux gisements sont au Congo belge.

Devant cette situation, vous souhaiterez peut-être disposer d’un contact permanent entre le gouvernement et le groupe des physiciens qui travaillent en Amérique sur la réaction en chaîne. Une des possibilités serait de donner cette tâche à une personne qui a votre confiance et pourrait le faire à titre officieux. Cette personne devrait être chargée des missions suivantes :

a. Prendre l’attache des différents ministères, les tenir informés des développements à venir, faire des propositions d’action au gouvernement, en accordant une attention particulière à la question de l’approvisionnement américain en uranium.

b. Accélérer les travaux expérimentaux qui sont actuellement menés sur des budgets universitaires limités, en leur apportant un financement complémentaire, si besoin est, grâce à des contacts avec des personnes privées désireuses d’aider cette cause et en obtenant peut-être la collaboration de laboratoires industriels disposant des équipements requis.

J’ai appris que l’Allemagne vient d’arrêter toute vente d’uranium extrait des mines de Tchécoslovaquie dont elle s’est emparée. Le fils du vice-ministre des Affaires étrangères allemand, von Weizsäcker, travaille à l’Institut Kaiser Wilhelm de Berlin, où l’on a entrepris de répéter des expériences américaines sur l’uranium. Voilà ce qui explique peut-être la rapidité de cette décision.

Sincèrement vôtre,

le 2 août 1939, Albert Einstein.

En 1945, après un test réussi de la bombe dans le désert de New Mexico, Einstein prend l’initiative d’écrire une nouvelle fois à Roosevelt pour le prier de renoncer à l’arme atomique.

Après la guerre, Einstein plaide en faveur du désarmement international mondial. Avant sa mort, Einstein confesse à Linus Pauling : « J’ai fait une grande erreur dans ma vie, quand j’ai signé cette lettre. »

Sur le programme nucléaire allemand durant la seconde Guerre Mondiale, voir Nicolas Chevassus-au-Louis, Pourquoi Hitler n’a pas eu la bombe atomique, éd. Economica, 2013.


Albert Einstein

August 2nd 1939

Sir:

Some recent work by E.Fermi and L. Szilard, which has been communicated to me in manuscript, leads me to expect that the element uranium may be turned into a new and important source of energy in the immediate future. Certain aspects of the situation which has arisen seem to call for watchfulness and, if necessary, quick action on the part of the Administration. I believe therefore that it is my duty to bring to your attention the following facts and recommendations:

In the course of the last four months it has been made probable – through the work of Joliot in France as well as Fermi and Szilard in America – that it may become possible to set up a nuclear chain reaction in a large mass of uranium,by which vast amounts of power and large quantities of new radium-like elements would be generated. Now it appears almost certain that this could be achieved in the immediate future.

This new phenomenon would also lead to the construction of bombs, and it is conceivable – though much less certain – that extremely powerful bombs of a new type may thus be constructed. A single bomb of this type, carried by boat and exploded in a port, might very well destroy the whole port together with some of the surrounding territory. However, such bombs might very well prove to be too heavy for transportation by air.

The United States has only very poor ores of uranium in moderate quantities. There is some good ore in Canada and the former Czechoslovakia, while the most important source of uranium is Belgian Congo.

In view of the situation you may think it desirable to have more permanent contact maintained between the Administration and the group of physicists  working on chain reactions in America. One possible way of achieving this might be for you to entrust with this task a person who has your confidence and who could perhaps serve in an inofficial capacity. His task might comprise the following:

a) to approach Government Departments, keep them informed of the further development, and put forward recommendations for Government action, giving particular attention to the problem of securing a supply of uranium ore for the United States;

b) to speed up the experimental work,which is at present being carried on within the limits of the budgets of University laboratories, by providing funds, if such funds be required, through his contacts with y private persons who are willing to make contributions for this cause, and perhaps also by obtaining the co-operation of industrial laboratories which have the necessary equipment.

I understand that Germany has actually stopped the sale of uranium from the Czechoslovakian mines which she has taken over. That she should have taken such early action might perhaps be understood on the ground that the son of the German Under-Secretary of State, von Weizsäcker, is attached to the Kaiser-Wilhelm-Institut in Berlin where some of the American work on uranium is now being repeated.

Yours very truly,

Albert Einstein


Albert Einstein

March 7, 1940

I wish to draw your attention to the development which has taken place since the conference that was arranged through your good offices in October last year between scientists engaged in this work and governmental representatives.

Last year, when I realized that results of national importance might arise out of research on uranium, I thought it my duty to inform the administration of this possibility. You will perhaps remember that in the letter which I addressed to the President I also mentioned the fact that C. F. von Weizsäcker, son of the German Undersecretary of State, was collaborating with a group of chemists working upon uranium at one of the Kaiser Wilhelm Institutes – namely, the Institute of Chemistry.

Since the outbreak of the war, interest in uranium has intensified in Germany. I have now learned that research there is carried out in great secrecy and that it has been extended to another of the Kaiser Wilhelm Institutes, the Institute of Physics. The latter has been taken over by the government and a group of physicists, under the leadership of C. F. von Weizsäcker, who is now working there on uranium in collaboration with the Institute of Chemistry. The former director was sent away on leave of absence, apparently for the duration of the war.

Should you think it advisable to relay this information to the President, please consider yourself free to do so. Will you be kind enough to let me know if you are taking action in this direction?

Dr. Szilard has shown me the manuscript which he is sending to the Physics Review in which he describes in detail a method of setting up a chain reaction in uranium. The papers will appear in print unless they are held up, and the question arises whether something ought to be done to withhold publication.

I have discussed with professor Wigner of Princeton University the situation in the light of the information available. Dr. Szilard will let you have a memorandum informing you of the progress made since October last year so that you will be able to take such action as you think in the circumstances advisable. You will see that the line he has pursued is different and apparently more promising than the line pursued by M. Joliot in France, about whose work you may have seen reports in the papers.

Albert Einstein

Publicités
  1. Aucun commentaire pour l’instant.
  1. No trackbacks yet.

Laisser un commentaire

Entrez vos coordonnées ci-dessous ou cliquez sur une icône pour vous connecter:

Logo WordPress.com

Vous commentez à l'aide de votre compte WordPress.com. Déconnexion / Changer )

Image Twitter

Vous commentez à l'aide de votre compte Twitter. Déconnexion / Changer )

Photo Facebook

Vous commentez à l'aide de votre compte Facebook. Déconnexion / Changer )

Photo Google+

Vous commentez à l'aide de votre compte Google+. Déconnexion / Changer )

Connexion à %s

%d blogueurs aiment cette page :